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Quand on pense au divertissement romain, on pense aux combats sauvages entre prisonniers et animaux (comme dans Gladiator) et aux courses de chars (comme à Ben-Hur). Les courses de chars se déroulaient généralement dans le cirque, les combats de gladiateurs étaient le domaine des amphithéâtres. Les combats entre criminels, prisonniers de guerre, esclaves et animaux témoignent du caractère et de la vie des Romains qui considéraient ces combats comme un bon entraînement pour une nation de guerriers. De temps en temps, des citoyens libres entraient même dans le combat pour profiter de leurs 15 minutes de gloire.

La première Amphithéâtres romains ont été construits au 1er siècle avant JC en bois et ont été conçus en faisant pivoter et en joignant deux théâtres construits dos à dos de manière à former un ovale (amphithéâtre signifie en fait « double théâtre »). Situés dans tous les coins de l'Empire romain, plus de 230 amphithéâtres ont été découverts, du puissant Colisée de Rome aux ruines de l'arène de Chester, en Angleterre.

10. Amphithéâtre d'Uthina

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(VOIR LA CARTE)

Uthina (ou Oudna) était une colonie romaine en Tunisie. C'était sur la route principale vers Carthage depuis le sud et l'ouest du pays. La ville semble être tombée en ruine après la conquête arabe au 7ème siècle. Toujours en cours de fouille, les ruines sont peu visitées. Le parc archéologique comprend un amphithéâtre romain qui pourrait accueillir environ 16 000 visiteurs. La moitié inférieure de l'amphithéâtre est creusée dans la colline tandis que les arcs sont au-dessus du sol. Les sièges ne sont pas d'origine et n'ont été reconstruits que récemment.

9. Amphithéâtre de Pouzzoles

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(VOIR LA CARTE)

L'amphithéâtre de Pozzuoli est l'un des plus grands amphithéâtres romains d'Italie, capable d'accueillir plus de 20 000 spectateurs. Sa construction a commencé sous le règne de l'empereur Vespasien qui a également initié la construction du Colisée à Rome. Contrairement au Colisée, il ne reste pas grand-chose des rangées supérieures de sièges, mais les zones souterraines sont très bien conservées, y compris les cages pour garder les animaux et des parties des mécanismes pour les soulever jusqu'au sol de l'arène. À la fin de l'Antiquité, l'arène a été abandonnée et en partie ensevelie sous les cendres suite à une éruption du volcan Solfatarain.

8. Leptis Magna Arena

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(VOIR LA CARTE)

Située dans l'actuelle Libye, Leptis Magna a été fondée par les Phéniciens au 10ème siècle avant JC et est devenue une partie de l'empire romain après la défaite de Carthage en 146 avant JC. Sous la domination romaine, la ville prospéra et devint un important poste de traite. Leptis Magna a été abandonné en 523 après JC après avoir été saccagé par une tribu berbère et rapidement récupéré par le désert. Ayant été recouverte de sable du désert pendant des siècles, elle contient l'une des ruines romaines les plus spectaculaires et les plus intactes de la Méditerranée. L'amphithéâtre romain de Leptis Magna date de 56 après JC et se trouve à environ un kilomètre à l'est du centre-ville. Il pouvait accueillir 16 000 spectateurs. Contrairement à la plupart des amphithéâtres romains, il est construit sous terre.

7. Arènes romaines d'Arles

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(VOIR LA CARTE)

L'arène romaine est l'une des attractions touristiques les plus populaires de la ville d'Arles dans le sud de la France. Il a été construit autour du 1er siècle avant JC et pouvait accueillir plus de 20 000 spectateurs sur trois niveaux. De 1830 à nos jours, l'arène a été utilisée pour accueillir des corridas, ce que les Romains auraient certainement approuvé car elle n'est que légèrement moins brutale que les courses de chars et les combats sanglants au corps à corps qu'ils ont eux-mêmes appréciés.

6. Amphithéâtre de Nîmes

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Construites à la fin du Ier siècle après JC pour accueillir 24 000 spectateurs, les Arènes de Nîmes étaient l'un des plus grands amphithéâtres romains de la Gaule (France actuelle). Au moyen-âge, un palais fortifié fut construit à l'intérieur de l'amphithéâtre. Plus tard, un petit quartier s'est développé dans ses limites, avec 700 habitants et deux chapelles. En 1863, l'arène a été réaménagée pour servir d'arène et accueille aujourd'hui deux corridas annuelles ainsi que d'autres événements publics.

5. Spectacles de Pompéi

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Le 24 août 79 après JC, le volcan Vésuve est entré en éruption, recouvrant la ville voisine de Pompéi de cendres et de terre, et préservant ensuite la ville dans son état de ce jour fatidique. Certaines des structures les mieux conservées de Pompéi sont les 2 théâtres et l'amphithéâtre. Construit vers 70 avant JC, il s'agit du plus ancien amphithéâtre romain au monde. L'amphithéâtre s'appelait spectacula car le terme amphitheatrum n'était pas encore utilisé. Il pourrait accueillir environ 20 000 spectateurs, soit l'équivalent de l'ensemble de la population de Pompéi. En 59 après JC, une violente émeute a éclaté entre les fans de Pompéi et d'une ville rivale, ce qui a incité le Sénat à y interdire tout autre match pendant dix ans.

4. Arène de Pula

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L'amphithéâtre de Pula est la sixième plus grande arène romaine encore existante et l'un des monuments antiques les mieux conservés de Croatie. L'arène de Pula a été construite autour du 1er siècle après JC et pouvait accueillir plus de 26 000 spectateurs. Au XVe siècle, de nombreuses pierres ont été prises de l'amphithéâtre pour construire des maisons et d'autres structures autour de Pula, mais heureusement, cette pratique a été arrêtée avant que toute la structure ne soit détruite. Aujourd'hui, il est utilisé pour accueillir une variété de festivals et de spectacles pendant les mois d'été.

3. Arènes de Vérone

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L'arène de Vérone en Italie est le troisième plus grand amphithéâtre du monde à avoir survécu de l'antiquité romaine. Son anneau extérieur de calcaire blanc et rose a été presque entièrement détruit lors d'un tremblement de terre majeur en 1117, mais la partie intérieure est encore étonnamment bien conservée. Les Arènes de Vérone ont été construites en 30 après JC et pouvaient accueillir 30 000 spectateurs. L'amphithéâtre romain a été utilisé sans interruption au cours des siècles pour accueillir des spectacles et des jeux : combats de gladiateurs à l'époque romaine, joutes et tournois au Moyen Âge et du XVIIIe siècle à nos jours, l'arène est le cadre des spectaculaires représentations d'opéra de Vérone.

2. Amphithéâtre d'El Djem

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L'amphithéâtre romain d'El Djem en Tunisie est la troisième plus grande arène du monde, après le Colisée de Rome et le théâtre en ruines de Capoue. El Djem était autrefois la ville romaine de Thysdrus, l'une des villes les plus importantes d'Afrique du Nord après Carthage. L'amphithéâtre a été construit au début du IIIe siècle après JC et pouvait accueillir 35 000 spectateurs. La structure est restée en bon état jusqu'au 17ème siècle lorsque les pierres des arènes ont été utilisées pour construire le village voisin d'El Djem et transportées à la Grande Mosquée de Kairouan. Plus récemment et moins destructeur, il a été utilisé pour filmer certaines scènes du film primé aux Oscars Gladiator. C'est maintenant une destination touristique populaire en Tunisie.

1. Colisée

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Le Colisée de Rome est le plus grand et le plus célèbre amphithéâtre du monde romain. Sa construction a été commencée par l'empereur Vespasien de la dynastie des Flaviens en 72 après JC et a été achevée par son fils Titus en 80 après JC. Lors des cérémonies d'ouverture du Colisée, des spectacles ont été organisés pendant 100 jours au cours desquels 5 000 animaux et 2 000 gladiateurs ont été tués. Le Colisée romain était capable d'accueillir quelque 50 000 spectateurs qui pouvaient entrer dans le bâtiment par pas moins de 80 entrées. Les spectateurs étaient protégés de la pluie et de la chaleur du soleil par des voiles appelées « velarium », qui étaient attachées au sommet du grenier. Le Colisée est une visite incontournable lors de toute visite de Rome.

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